Το πρόγραμμα ανάπτυξης του βασικού άρματος Μ1 Abrams στις ΗΠΑ περατώθηκε στις αρχές της δεκαετίας του ’80. Στη συνέχεια το αμερικανικό Υπουργείο Άμυνας προώθησε μια σειρά προσπαθειών οι οποίες απέβλεπαν στον προσδιορισμό καινούργιων τεχνικοεπιχειρησιακών κριτηρίων, βάσει των νέων απαιτήσεων του Αμερικανικού Στρατού(ΑΣ), τα οποία θα καθόριζαν τον διάδοχο του Μ1. Οι προσπάθειες τελικά δεν καρποφόρησαν και το πρόγραμμα ανάπτυξης του νέου άρματος μάχης (Block III) ματαιώθηκε. Για την κάλυψη των επιχειρησιακών αναγκών προωθήθηκε το 1994 ένα πρόγραμμα αναβάθμισης αρμάτων στο επίπεδο Α2. Μεταξύ των ετών 1995 και 1999 συνολικά 1079 άρματα Μ1Α1 αναβαθμίστηκαν σε Μ1Α2. Τον Ιούλιο του 1996 αποφασίστηκε η επέκταση του προγράμματος για άλλες 600 μονάδες. Η 1η Τεθωρακισμένη Μεραρχία, που σταθμεύει στο Φορτ Χουντ του Τέξας, ολοκλήρωσε την επιχειρησιακή ένταξη των αρμάτων Μ1Α2 τον Αύγουστο του 1998, ενώ η ίδια διαδικασία βρίσκεται στο Φορτ Κάρσον.

Η διαμόρφωση νέων επιχειρησιακών απαιτήσεων από τον ΑΣ οδήγησε στην απόφαση ανάπτυξης μιας νέας σειράς βελτιώσεων υπό τη γενική ονομασία «Πρόγραμμα βελτίωσης συστημάτων» (Systems Enhancement Package-SEP). Σκοπός τους ήταν η προσαρμογή του Μ1Α2 στις απαιτήσεις που δημιουργεί το ψηφιακό πεδίο μάχης.

Το πρόγραμμα αναβάθμισης SEP περιλαμβάνει βελτιώσεις όπως είναι η προσθήκη βοηθητικής μονάδας ισχύος (Auxilliary Power Unit-APU), για την παροχή ενέργειας σε περιπτώσεις αθόρυβης επιτήρησης (silent watch), σε εξωτερική θέση στην πίσω πλευρά του πύργου του άρματος, σε ειδικά διαμορφωμένο κάλαθο. άλλες σημαντικές αναβαθμίσεις αποτελούν οι συσκευές θερμικών ειδώλων νέας γενιάς, το σύστημα ψηφιακής απεικόνισης χαρτών που συνεργάζεται με το προηγμένο σύστημα διοίκησης και ελέγχου (IVIS-InterVehucular Information System), νέες έγχρωμες ψηφιακές οθόνες, βελτιωμένες επικοινωνίες κλπ. Το πρόγραμμα SEP αφορά πέντε βασικούς τομείς : την αναβάθμιση της μαχητικής ικανότητας, την αναβάθμιση του συστήματος επικοινωνιών, τη βελτίωση της διαθεσιμότητας του οχήματος, την ολοκλήρωση συστήματος ναυτιλίας και αύξηση των δυνατοτήτων αποθήκευσης δεδομένων.

Το Μ1Α2 SEP αποτελεί το πρώτο χερσαίο οπλικό σύστημα που περιλαμβάνει μια έκδοση της μελλοντικής αρχιτεκτονικής στους τομείς διοίκησης και ελέγχου της δύναμης ΧΧΙ, σύμφωνα με τις απαιτήσεις του ΑΣ. Η αναβάθμιση των ηλεκτρονικών συστημάτων του σκάφους με την προσθήκη εξελιγμένων μικροεπεξεργαστών και η αύξηση της χωρητικότητας της μνήμης, δημιουργούν ένα εξαιρετικά προηγμένο ηλεκτρονικό περιβάλλον διαχείρισης δεδομένων, το οποίο ολοκληρωμένο στο άρμα αποφέρει ένα πολύ αποτελεσματικό οπλικό σύστημα, με μοναδικές επιχειρησιακές δυνατότητες. Η υψηλής ευκρίνειας και ανάλυσης οθόνη υγρών κρυστάλλων που βρίσκεται στη διάθεση του αρχηγού πληρώματος, έχει τη δυνατότητα ανίχνευσης, αποκάλυψης, αναγνώρισης και εξακρίβωσης στόχων συγκρινόμενο με τις δυνατότητες του αντίστοιχου συστήματος που φέρει το Μ1Α2. Το σύστημα Διαχείρισης και ελέγχου θερμοκρασίας μπορεί να αυξομειώσει την εσωτερική θερμοκρασία επιτρέποντας στο πλήρωμα να επιχειρεί κάτω από ιδιαίτερα αντίξοες κλιματολογικές συνθήκες. Στις 8 Δεκεμβρίου 1998 άρχισε στις εγκαταστάσεις της General Dynamics, το εργοστάσιο αρμάτων στη Λίμα του Οχάιο, η κατασκευή των πρώτων 240 συστημάτων SEP με την προοπτική τα αναβαθμισμένα άρματα Μ1Α2 SEP να αρχίσουν να παραδίδονται στον ΑΣ από τον Αύγουστο του 1999. Το Μ1Α2 SEP αποτελεί από τον Σεπτέμβριο του 1999 τη βασική έκδοση άρματος του ΑΣ. Στις 31 Ιουλίου 2000 ολοκληρώθηκαν με επιτυχία οι δοκιμές πρωτοτύπου που χρησιμοποιούσε πετρελαιοκινητήρα, στο πεδίο δοκιμών του Αμπερντίν στο Μέριλάντ. Οι δοκιμές αυτές απέδειξαν την επιτυχημένη ολοκλήρωση του σκάφους με τον πύργο του άρματος ο οποίος είχε αναβαθμιστεί στην έκδοση SEP με σκοπό την ανταπόκριση και στις απαιτήσεις του προγράμματος προμήθειας νέων αρμάτων του Τουρκικού Στρατού. Στις 30 Μαρτίου 2001 η Διοίκηση Αρμάτων του ΑΣ ανέθεσε στην GDLS την αναβάθμιση 307 Μ1Α2 με το σύστημα SEP, βάσει ενός ευρύτερου συμβολαίου αξίας 741 εκατομμυρίων δολαρίων. το νέο συμβόλαιο αποτελεί συνέχεια του προγράμματος αναβάθμισης Phase II ( 580 αρμάτων και αξίας 1,5 δις δολαρίων) που υπεγράφη τον Ιούλιο του 1996 και του παλαιότερου Phase I(206 αρμάτων και 417 εκατ. δολαρίων).

Η GDLS στο πλαίσιο της υποβολής προσφορών για το πρόγραμμα προμήθειας νέων αρμάτων του ΕΣ, κατέθεσαν πρόταση για μια παραλλαγή του Μ1Α2 SEP που διαθέτει πολλά από τα στοιχεία του.